นักวิจัยเดินทางไปสำรวจ “ถ้ำอาบานา” (The Abana Cave) ในประเทศกาบอง ทวีปแอฟริกากลาง ภายในเต็มไปด้วยกองขี้ค้างคาวมหาศาลที่ทับถมกันหนาเตอะ ราวกับพื้นถ้ำเป็นดินโคลน แต่ที่น่าตกใจไม่ใช่ขี้ค้างพวกนี้ แต่เป็น “จระเข้-สีส้ม” ที่อาศัยอยู่ในถ้ำแห่งนี้ต่างหาก !

สีจระเข้ในถ้ำ เทียบกับสีจระเข้ปกติ

จระเข้ที่อยู่ในถ้ำคือ “จระเข้แคระแอฟริกัน” (African Dwarf Crocodile) เป็นสายพันธุ์จระเข้ที่สามารถพบได้ทั่วไปในประเทศกาบอง แต่ที่แปลกคือสภาพแวดล้อมในถ้ำอาบานาเต็มไปด้วยเชื้อโรคจากค้างคาว เหม็น และร้อนอบอ้าว ไม่เหมาะแก่การอยู่อาศัยมาก ๆ ทำให้เกิดเป็นคำถามมากมายว่า จระเข้เหล่านี้อาศัยอยู่ในสภาพแวดล้อมโหดร้ายแบบนี้ได้อย่างไร ? ทำไมพวกมันต้องถึงมาอยู่ในถ้ำแบบนี้ ? และทำไมตัวมันถึงกลายเป็นสีส้มอย่างงั้นล่ะ ?

เพื่อหาคำตอบของคำถาม โอลิเวียร์ เทสต้า และแมทธิว เชอร์ลีย์ สองนักวิทยาศาสตร์ผู้นำการสำรวจถ้ำแห่งนี้ ทำการเก็บตัวอย่างเลือดของจระเข้ในถ้ำมาจัดลำดับ DNA เปรียบเทียบกับจระเข้ที่อยู่นอกถ้ำที่เป็นสายพันธุ์เดียวกัน พบว่า จระเข้ในถ้ำมีลำดับ DNA ที่แตกต่างไป มีเอกลักษณ์เฉพาะที่ไม่เหมือนจระเข้นอกถ้ำ หรือพูดง่าย ๆ คือ พวกมันวิวัฒนาการไปแล้วนั่นเอง

โดยการวิวัฒนาการดังกล่าว นักวิจัยพบพฤติกรรมที่แตกต่างจากจระเข้ทั่วไปคือ พวกมันไม่ต้องอาบแดดเพื่อเผาผลาญพลังงานในร่างกาย และกินค้างคาวเป็นอาหาร (ทั้งที่จริง ๆ จระเข้จะต้องอาบแดด กินปลาและสัตว์น้ำอื่น ๆ เป็นอาหาร) รวมถึงมีภูมิคุ้มกันร่างกายที่สุดยอดกว่าจระเข้นอกถ้ำมาก เพราะต้องอยู่กับเชื้อโรคตลอดเวลา จึงไม่แปลกว่าพวกมันอยู่ในถ้ำแห่งนี้ได้อย่างไร

ทั้งนี้ ไม่มีใครทราบว่าจระเข้เหล่านี้อาศัยอยู่ในถ้ำมานานแค่ไหนแล้ว แต่นักวิจัยประมาณการณ์ว่า พวกมันน่าจะเริ่มย้ายเข้ามาอยู่ในนี้เมื่อไม่กี่พันปีก่อน อาจมีสาเหตุมาจากหาที่หลบซ่อน และบังเอิญในถ้ำมีค้างคาวนับหมื่นตัวให้กินแบบไม่อั้น ทำให้คาดว่านี่น่าจะเหตุผลว่าทำไมจระเข้ถึงต้องมาอยู่ในถ้ำแห่งนี้ครับ

ไม่ใช่ทุกตัวที่อยู่ในถ้ำจะเป็นสีส้มนะ มีแค่บางตัวที่นอนแช่ขี้-ฉี่ค้างคาวนาน ๆ เท่านั้น

ส่วนสาเหตุที่มันกลายเป็นสีส้ม เกิดจากพวกมันนอนแช่อยู่ในขี้และฉี่ของค้างคาวที่เต็มไปด้วยสารยูเรีย ซึ่งมีค่า pH สูง ทำให้สีของผิวหนังเปลี่ยนไปนั่นเอง อย่างไรก็ตาม การค้นพบการวิวัฒนาการของสัตว์นับเป็นเรื่องน่าทึ่งก็จริง ทว่านักวิจัยกลับเป็นกังวลว่าความหลากหลายทางพันธุกรรมเช่นนี้ การผสมพันธุ์ของจระเข้ในถ้ำอาจทำให้เกิดโรคและสัตว์พิการได้ในอนาคต

Fact – “ทะเลสาบกริฟฟิน” (Griffin Lake) ในรัฐฟลอริดา สถานที่ต้องสาบที่ทำให้อัลลิเกเตอร์ที่อาศัยอยู่ที่นั่น มีพฤติกรรมแบบ “ซอมบี้” คือ เซื่องซึม เคลื่อนไหวช้า ไม่มีปฏิกิริยาตอบสนอง อีกทั้งบางตัวก็ลอยหงายท้องเหมือนตายแล้ว แต่จู่ ๆ ก็กลับสะดุ้งและมีชีวิตขึ้นมาเสียอย่างงั้น ซึ่งที่เป็นแบบนี้มีสาเหตุมาจาก สาหร่ายสีเขียวแกมน้ำเงิน ที่เมื่อตายจะปล่อยสารพิษชื่อ “ไซลินโดรสเปอร์โมซิส” (Cylindrospermopsis) เป็นสารพิษที่เข้าไปทำลายเซลล์ประสาทในสมองของจระเข้ จนะมีอาการเหมือนซอมบี้นั่นเอง

จำนวนทั้งหมด 2384 รายการ
1
2
3
4
5
...
199